MSL Curiosity
Estado misión a Marte

El Mars Science Laboratory (MSL), apodado Curiosity, es un Rover de gran tamaño con el objetivo de explorar el ambiente marciano con el objetivo de averiguar si existe o ha existido algún tipo de vida en Marte. La misión estaba planificada para operar en Marte durante al menos un año marciano completo (687 días terrestres). El rover tiene ocho objetivos científicos:

1) determinar la naturaleza y el inventario de compuestos de carbono orgánico; 2) inventariar los componentes químicos de la vida; 3) identificar las características que pueden representar los efectos de los procesos biológicos; 4) investigar la composición química, isotópica y mineralógica de la superficie marciana y los materiales geológicos cercanos a la superficie; 5) interpretar los procesos que han formado y modificado rocas y suelos; 6) evaluar procesos de evolución atmosférica a largo plazo (es decir, 4000 millones de años); 7) determinar el estado actual, la distribución y el ciclo del agua y el dióxido de carbono; y 8) caracterizan el amplio espectro de radiación superficial, incluida la radiación cósmica galáctica, los eventos de protones solares y los neutrones secundarios.

El rover es un vehículo de seis ruedas de aproximadamente 2,8 metros de longitud con una masa de más de 750 kg. El cuerpo principal del rover es una caja electrónica caliente (WEB) que aloja la electrónica y el ordenador. Montado en la parte superior de la WEB hay una cubierta en la que se monta un mástil, cámaras y otros equipos científicos. Un brazo robótico con dispositivos de recolección de muestras e instrumentos científicos también está montado. Las seis ruedas están montadas en una suspensión de balancín. Las dos ruedas delanteras y las traseras tienen motores de dirección individuales. La velocidad máxima del móvil es de aproximadamente 4 cm por segundo. La potencia es proporcionada por un generador termoeléctrico de radioisótopos (RTG) que produce 125 W al comienzo de la misión. El control térmico se logra mediante un sistema de tubos, con calentamiento proporcionado por el exceso de calor de los equipos y el RTG. El rover está equipado con cuatro cámaras para evitar riesgos, dos cámaras de navegación y una cámara estéreo de ciencia montada en el mástil. También hay un generador de imágenes de descenso diseñado para tomar imágenes del sitio de carga antes de la toma de contacto. Otros instrumentos científicos en el MSL incluyen el conjunto de instrumentos de análisis de muestras en Marte (SAM), el generador de imágenes manuales (MAHLI), el espectrómetro de rayos X de partículas alfa (APXS), cámara química (ChemCam), química y mineralogía. Instrumento de Fluorescencia de Difracción / Rayos X (CheMin), el Detector de Evaluación de Radiación (RAD), el experimento Dynamic Albedo of Neutrons (DAN), la Estación de Monitoreo Ambiental Rover (REMS) y el Instrumento de Aterrizaje y Descenso de Entrada del Laboratorio Científico de Marte (MEDLI ).

Mars Science Laboratory se lanzó el 26 de noviembre de 2011 a las 15:02 UT (10:52 a.m. EST) en un Atlas V 541 en una órbita circular de estacionamiento en la Tierra. Después de abandonar la órbita de la Tierra y completar un crucero de 8 meses, MSL llegó a Marte en agosto de 2012. La fase de entrada comenzó a una altitud de 125 km con el MSL encerrado en un aeroshell y escudo térmico. Después de una serie de maniobras de curva S para ralentizar su descenso, unos tres minutos antes del aterrizaje se desplegó un paracaídas. Los retrocohetes se usaron en la fase final del descenso, que termina cuando el rover desciende a la superficie desde la etapa de descenso en una cuerda. El aterrizaje ocurrió a las 05:32 UTC (1:32 EDT) el 6 de agosto. Después de un período de puesta a punto, el rover realizó su primer viaje el 22 de agosto. Durante el período nominal de un año marciano (687 días terrestres), el rover viajaría de 5 a 20 km y recogería y analizaría aproximadamente 70 muestras de roca y suelo. El sitio de aterrizaje en Gale Crater fue elegido por su potencial como hábitat anterior o actual de posible vida.

En la actualidad Curiosity sigue operativo y dando muchísima información a los científicos superando en más del doble el tiempo de uso previsto.

Fuente: NASA