Mariner 6
Estado misión a Marte

Mariner 6 fue una de las misiones que comprendió la serie Mariner, en concreto la sexta y cuya finalidad era la exploración planetaria en el modo de sobrevuelo. Los objetivos principales de la misión fueron estudiar la superficie y la atmósfera de Marte durante sobrevuelo cercano para establecer las bases de futuras investigaciones, particularmente aquellas relevantes para la búsqueda de vida extraterrestre, y para desarrollar las tecnologías requeridas para futuras misiones de Marte. Mariner 6 también tenía el objetivo de proporcionar experiencia y datos que serían útiles para programar el encuentro de Mariner 7 cinco días después. La nave espacial llevaba una cámara de televisión de ángulo ancho y amplio, un espectroscopio infrarrojo, un radiómetro infrarrojo y un espectroscopio ultravioleta. Se orientó completamente a la adquisición de datos planetarios, y no se obtuvieron datos durante el viaje a Marte o más allá de Marte.

La nave consistía en una base de bastidor de magnesio octogonal, 138.4 cm en diagonal y 45.7 cm de profundidad. Una superestructura cónica montada en la parte superior del marco contenía la antena parabólica de alta ganancia de 1 metro de diámetro y cuatro paneles solares, cada uno de 215 x 90 cm, estando fijados en las esquinas superiores del marco. La distancia de punta a punta de los paneles solares desplegados era de 5,79 m. Se montó una antena omnidireccional de baja ganancia en un mástil de 2,23 m de alto junto a la antena de alta ganancia. Debajo del marco octogonal había una plataforma de exploración de dos ejes que contenía instrumentos científicos. La masa total de instrumentos científicos fue de 57,6 kg. La altura total de la nave espacial era de 3,35 m.

La nave espacial se estabilizaba mediante el uso de 3 giroscopios, 2 juegos de 6 chorros de nitrógeno montados en los extremos de los paneles solares, un seguidor de Canopus y dos primarios y cuatro sensores solares secundarios. La propulsión fue proporcionada por un motor 223 N montado dentro del bastidor que usaba hidrazina monopropelante. La boquilla con control vectorial de paletas de 4 chorros sobresalía de una pared de la estructura octogonal. La energía fue suministrada por 17.472 células fotovoltaicas que cubren un área de 7,7 metros cuadrados en los cuatro paneles solares. Estos podrían proporcionar 800 W de potencia cerca de la Tierra y 449 W en Marte. El requisito de potencia máxima fue de 380 W en el encuentro con Marte. Se utilizó una batería recargable de plata-zinc de 1200 W/h para proporcionar energía de respaldo. El control térmico se logró mediante el uso de persianas ajustables a los lados del compartimento principal.

Mariner 6 se lanzó desde el complejo de lanzamiento 36B en Cape Kennedy el 25 de febrero a las 01:29:02 UT. Representó la primera misión lanzada en el Atlas / Centauro, (AC20, nave espacial 69-3) que consiste en un 1 1/2 etapa Atlas SLV-3C y una etapa de Centauro reiniciable. El refuerzo principal se detuvo 4 min. 38 seg. después del lanzamiento seguido de una combustión del Centauro de 7,5 minutos para inyectar la nave espacial en la trayectoria de ascenso directo a Marte. Después de que Mariner 6 se separase del Centauro, se desplegaron los paneles solares. El 1 de marzo de 1969 se produjo una corrección a mitad del camino que implicaba una quema de 5,35 segundos del cohete de hidracina. Unos días más tarde se desplegaron las válvulas explosivas para desbloquear la plataforma de exploración.

El 29 de julio, 50 horas antes del acercamiento máximo, la plataforma de exploración apuntó a Marte y los instrumentos científicos se encendieron. Las imágenes de Marte comenzaron 2 horas más tarde. Durante las siguientes 41 horas, se tomaron 49 imágenes de aproximación (más una 50ª imagen fraccionada) de Marte a través de la cámara de ángulo estrecho. A las 05:03 UT del 31 de julio comenzó la fase de encuentro cercano, incluida la recolección de 26 imágenes de primer plano. El acercamiento más cercano ocurrió a las 05:19:07 UT a una distancia de 3431 km de la superficie marciana. Once minutos más tarde Mariner 6 pasó detrás de Marte y reapareció después de 25 minutos. Los datos científicos y los datos de imágenes se reprodujeron y transmitieron durante los días siguientes. La nave espacial regresó al modo de crucero, que incluyó pruebas de ingeniería y comunicaciones, pruebas de fotografías estelares y escaneos UV de la Vía Láctea y un área que contiene el cometa 1969-B. También se realizó un seguimiento periódico de la nave espacial en su órbita heliocéntrica.

El retorno total de datos para Mariner 6 fue de 49 imágenes lejanas y 26 imágenes de Marte cercanas a la superficie. Los instrumentos de la nave espacial midieron las emisiones UV e IR y la refracción de la atmósfera marciana. Las imágenes mostraron que la superficie de Marte era muy diferente de la de la Luna, en cierto contraste con los resultados de Mariner 4. La presión superficial atmosférica se estimó entre 6 y 7 mb.

Fuente: NASA