Mariner 7
Estado misión a Marte

Mariner 7 fue una de las misiones que comprendió la serie Mariner, en concreto la séptima y cuya finalidad era la exploración planetaria en el modo de sobrevuelo. Los objetivos principales de la misión fueron estudiar la superficie y la atmósfera de Marte durante sobrevuelo cercano para establecer las bases de futuras investigaciones, particularmente aquellas relevantes para la búsqueda de vida extraterrestre, y para desarrollar las tecnologías requeridas para futuras misiones de Marte. La nave espacial llevaba una cámara de televisión de ángulo ancho y amplio, un espectroscopio infrarrojo, un radiómetro infrarrojo y un espectroscopio ultravioleta. La nave espacial se orientó completamente a la adquisición de datos planetarios, y no se obtuvieron datos durante el viaje a Marte o más allá de Marte.

La nave espacial Mariner 7 consistía en una base de bastidor de magnesio octogonal, 138.4 cm en diagonal y 45.7 cm de profundidad. Una superestructura cónica montada en la parte superior del marco contenía la antena parabólica de alta ganancia de 1 metro de diámetro y cuatro paneles solares, cada uno de 215 x 90 cm, fijados en las esquinas superiores del marco. La distancia de punta a punta de los paneles solares desplegados era de 5,79 m. Se montó una antena omnidireccional de baja ganancia en un mástil de 2,23 m de alto junto a la antena de alta ganancia. Debajo del marco octogonal había una plataforma de exploración de dos ejes que contenía instrumentos científicos. La masa total de instrumentos científicos fue de 57,6 kg. La altura total de la nave espacial era de 3,35 m.

La nave espacial se estabilizaba mediante el uso de 3 giroscopios, 2 juegos de 6 chorros de nitrógeno montados en los extremos de los paneles solares, un seguidor de Canopus y dos primarios y cuatro sensores solares secundarios. La propulsión fue proporcionada por un motor de cohete  de 223 N montado dentro del bastidor que usaba hidrazina monopropelante. La boquilla con control vectorial de paletas de 4 chorros sobresalía de una pared de la estructura octogonal. La energía fue suministrada por 17.472 células fotovoltaicas que cubren un área de 7,7 metros cuadrados en los cuatro paneles solares. Estos podrían proporcionar 800 W de potencia cerca de la Tierra y 449 W en Marte. El requisito de potencia máxima fue de 380 W en el encuentro con Marte. Se utilizó una batería recargable de plata-zinc de 1200 W/h para proporcionar energía de respaldo. El control térmico se logró mediante el uso de persianas ajustables a los lados del compartimento principal.

Mariner 7 fue lanzado en una trayectoria de ascenso directo a Marte desde el Complejo de lanzamiento 36A de Cape Kennedy en un Atlas SLV-3C / Centauro 31 días después del lanzamiento de Mariner 6. El 8 de abril de 1969 una corrección intermedia se hizo disparando el motor de hidracina durante 7,6 segundos. El 8 de mayo la Mariner 7 modificó su posición para evitar los problemas de control de posición que afectaban a Mariner 6. El 31 de julio, la telemetría del Mariner 7 se perdió repentinamente y se ordenó a la nave espacial que cambiara a la antena de baja ganancia. Más tarde se volvió a conectar con éxito a la antena de alta ganancia. Se pensó que los gases que se escapaban, tal vez de la batería que luego falló unos días antes del encuentro, habían causado la anomalía.

A las 09:32:33 UT del 2 de agosto de 1969 Mariner 7 llega y comienza a tomar las primeras imágenes de Marte con la cámara de ángulo estrecho. Durante las siguientes 57 horas, que finalizaron aproximadamente 5 horas antes del acercamiento máximo, se tomaron 93 imágenes de Marte y se transmitieron. La nave espacial se reprogramó como resultado del análisis de las imágenes de Mariner 6. La nueva secuencia requería que la nave espacial fuera más al sur de lo planeado originalmente, tomara más fotos cercanas al encuentro y recopilara más datos científicos sobre el lado iluminado de Marte. Los datos del lado oscuro de Marte deberían transmitirse directamente a la Tierra, pero no habría espacio en la grabadora digital para realizar copias de seguridad debido a los datos diurnos agregados. Al acercarse más, a las 05:00:49 UT del 5 de agosto, el Mariner 7 estaba 3430 km de la superficie marciana. Durante este período, se tomaron 33 imágenes cercanas al encuentro. Aproximadamente 19 minutos después del sobrevuelo, la nave espacial fue detrás de Marte y emergió aproximadamente 30 minutos más tarde. Se tomaron datos de ocultación de banda X durante las fases de entrada y salida. Los datos científicos y los datos de imágenes se reprodujeron y transmitieron durante los días siguientes. La nave espacial regresó al modo de crucero, que incluyó pruebas de ingeniería y comunicaciones, pruebas de fotografías estelares y escaneos UV de la Vía Láctea y un área que contiene el cometa 1969-B. También se realizó un seguimiento periódico de la nave espacial en su órbita heliocéntrica.

El retorno total de datos para Mariner 7 fue de 93 imágenes lejanas y 33 de imágenes del encuentro cercano con Marte. Los primeros planos de las fases de encuentro cercano cubrieron el 20% de la superficie. Los instrumentos de la nave espacial midieron las emisiones UV e IR y la refracción de la atmósfera marciana. Las imágenes mostraron que la superficie de Marte era muy diferente de la de la Luna, en cierto contraste con los resultados de Mariner 4. Se identificó que la capa polar sur estaba compuesta predominantemente de dióxido de carbono. La presión superficial atmosférica se estimó entre 6 y 7 mb. Se hicieron nuevas estimaciones refinadas del radio, de la masa y la forma de Marte.

Fuente: NASA