Mars Pathfinder
Estado misión a Marte

La Mars Pathfinder fue la segunda de las misiones de exploración planetaria de bajo costo de la NASA que se lanzaron. La misión consiste en un módulo de aterrizaje estacionario y un rover de superficie. El objetivo principal de la misión era demostrar la viabilidad de aterrizajes de bajo costo y la exploración de la superficie marciana. Este objetivo se logró mediante pruebas de comunicaciones entre el explorador y el módulo de aterrizaje, y el módulo de aterrizaje y la Tierra, pruebas de los dispositivos de imagen y sensores, y pruebas de la maniobrabilidad y los sistemas del explorador en la superficie. Los objetivos científicos incluían la investigación de la entrada a la atmósfera, la obtención de imágenes de superficie de cerca y de largo alcance, la composición de rocas y suelos y los experimentos de propiedades de los materiales, y la meteorología, con el objetivo general de caracterizar el entorno marciano para una mayor exploración.

Mars Pathfinder se lanzó en un Delta 7925 (un vehículo de lanzamiento Delta II Lite con nueve propulsores de cohetes sólidos y una tercera etapa de Star 48 (PAM-D) a las 6:58:00 UT (1:58 am EST) el 4 de diciembre de 1996. La nave espacial entró en la atmósfera marciana el 4 de julio de 1997 directamente desde su hipérbola de aproximación a aproximadamente 7300 m / s sin entrar en órbita alrededor del planeta. La etapa de crucero se abandonó 30 minutos antes de la entrada a la atmósfera. El módulo de aterrizaje tomó medidas atmosféricas a medida que descendía. El escudo térmico del vehículo de entrada redujo la velocidad de la embarcación a 400 m / s en unos 160 segundos. Se implementó un paracaídas de 12,5 metros en este momento, reduciendo la velocidad de la nave a unos 70 m / s. El escudo térmico se soltó 20 segundos después del despliegue del paracaídas, y la brida, una cuerda Kevlar trenzada de 20 metros de largo, se desplegó debajo de la nave espacial. El módulo de aterrizaje se separó de la carcasa posterior y se deslizó hacia abajo hasta la parte inferior de la brida durante aproximadamente 25 segundos. A una altura de aproximadamente 1,6 km, el altímetro de radar adquirió el suelo, y unos 10 segundos antes de aterrizar cuatro bolsas de aire infladas en aproximadamente 0,3 segundos, formando una "bola" protectora de 5,2 metros de diámetro alrededor del módulo de aterrizaje. Cuatro segundos más tarde, a una altura de 98 m, los tres cohetes sólidos, montados en la carcasa trasera, dispararon para reducir la velocidad del descenso, y unos 2 segundos más tarde, la brida se cortó a 21,5 m sobre el suelo, liberando el aterrizador con bolsa de aire. El módulo de aterrizaje cayó al suelo en 3.8 segundos e impactó a las 16:56:55 UT (12:56:55 pm EDT) el 4 de julio de 1997 a una velocidad de 18 m / s, aproximadamente 14 m / s vertical y 12 m / s s horizontal - y rebotó unos 12 metros (40 pies) en el aire, rebotando al menos otras 15 veces y rodando antes de detenerse aproximadamente 2,5 minutos después del impacto y aproximadamente 1 km desde el lugar del impacto inicial.

Después de aterrizar, los airbags se desinflaron y se replegaron. Pathfinder abrió sus tres paneles solares metálicos triangulares (pétalos) 87 minutos después del aterrizaje. El módulo de aterrizaje transmitió por primera vez los datos de ingeniería y ciencia atmosférica recopilados durante la entrada y el aterrizaje, y la primera señal se recibió en la Tierra a las 18:34 UT (2:34 p.m. EDT). El sistema de imágenes obtuvo vistas del rover y alrededores inmediatos y una vista panorámica del área de aterrizaje y la transmitió a la Tierra a las 23:30 UT. Después de algunas maniobras para despejar una bolsa de aire, se desplegaron rampas y el rover, guardado contra uno de los pétalos, rodó a la superficie el 6 de julio a las 05:40 UT (1:40 a.m. EDT).

La mayor parte de la tarea del módulo de aterrizaje era apoyar al rover mediante la creación de imágenes de las operaciones del rover y la transmisión de datos desde el rover a la Tierra. El aterrizador también estaba equipado con una estación de meteorología. Más de 2,5 metros de células solares en los pétalos del módulo de aterrizaje, en combinación con baterías recargables, impulsan el módulo de aterrizaje. El ordenador de a bordo del módulo de aterrizaje se basa en una arquitectura de 32 bits con 4 millones de bytes de memoria de acceso aleatorio estático y 64 millones de bytes de memoria masiva para almacenar imágenes. Los componentes del módulo de aterrizaje principal se mantienen en una unidad con forma tetraédrica en el centro de los tres pétalos, con tres antenas de baja ganancia que se extienden desde las tres esquinas de la caja y una cámara que se extiende desde el centro en un mástil emergente de 0,8 metros de altura. Se tomaron imágenes y experimentos realizados por el módulo de aterrizaje y rover hasta el 27 de septiembre de 1997, cuando las comunicaciones se perdieron por razones desconocidas.

El lugar de aterrizaje en la región de Ares Vallis de Marte se encuentra a las 19.33 N, 33.55 W. El módulo de aterrizaje se ha denominado Estación Memorial Sagan. La región de Ares Vallis en Marte es una gran planicie cerca de Chryse Planitia. Esta región es uno de los canales de salida más grandes en Marte, el resultado de una gran inundación (posiblemente una cantidad de agua equivalente al volumen de los cinco Grandes Lagos) durante un corto período de tiempo que fluye hacia las tierras bajas del norte de Marte.

Fuente: NASA